etapas del sueño

¿Qué es lo que sucede en nuestro cuerpo mientras dormimos? Puede que imaginemos que al dormir nuestro organismo se desconecta para descansar, pero nada más lejos de la realidad. Durante el tiempo de sueño nocturno hay 5 etapas del sueño que preparan al cuerpo para que pueda afrontar el nuevo día: procesos regenerativos del músculo y procesos hormonales tienen lugar en este espacio de tiempo, haciendo del sueño y del descanso algo imprescindible para el correcto funcionamiento del cuerpo.

No todo el descanso ni el sueño es igual una vez que nos metemos en la cama: nuestro sueño es cíclico y se divide en ciclos de aproximadamente 90 minutos que se repiten durante las ocho horas recomendables que dormimos, encadenando entre cuatro y seis ciclos seguidos. Dentro de estos ciclos se suceden diferentes etapas de sueño lento y de sueño paradójico, en secuencias con un orden determinado.

Etapas del sueño

ETAPA NREM

Representa alrededor del 75% del tiempo de sueño total y consta de fases de sueño progresivamente más profundo.

  • N1 (etapa 1): la etapa de sueño más ligera, cuando estás entre dormido y despierto. Cuando se entra y se sale del sueño. En ella son frecuentes los despertares y las sensaciones de “caída”. En esta etapa, los ojos se mueven lentamente y la actividad muscular se enlentece.
    N2 (etapa 2): cuando te duermes profundamente y pierdes consciencia de tu alrededor, y el tono muscular es más reducido. El movimiento de ojos se detiene y las ondas cerebrales se vuelven más lentas.
  • N3 (etapa 3): Junto a la etapa 4 son las etapas de sueño más profundo y reconstituyente que se consideran las más importantes para la salud. Durante esta etapa, la actividad cerebral experimenta ondas lentas, y difícilmente te despiertes. Es la etapa del sueño en el que realmente descansamos y en el que, si nos despertáramos, nos sentiríamos confusos. Es donde generalmente se dan trastornos de sueño como el sonambulismo, terrores nocturnos y mojar la cama.
  • N3 (etapa 4): aquí es donde nos encontramos profundamente dormidos y nos hace descansar tanto física como psíquicamente. Aunque no es la fase en la que soñamos, nos podemos encontrar con imágenes, con la diferencia de que nunca son historias.

ETAPA REM

Esta etapa del sueño se caracteriza por alta actividad cerebral, y aparecen los sueños. Dura 10 minutos aproximadamente y por lo general ocurre 90 minutos después de conciliar el sueño y cada 90 minutos de allí en adelante. Los ojos se mueven, pero el cuerpo está relajado.

Una noche de sueño normalmente comienza con periodos prolongados de sueño profundo con periodos REM más cortos. Cuando se aproxima la mañana, la etapa REM avanza a medida que las etapas de sueño profundo disminuyen.

En esta etapa, las ondas cerebrales son como cuando una persona está despierta, por lo que, el ritmo cardíaco y la presión aumenta. En este momento es cuando soñamos, y si nos despiertan, los recordamos.

Es importante que respetemos estos ciclos circadianos ya que la producción de hormonas está muy asociada a ellos: como hemos dicho antes, la hormona del crecimiento tiene picos de secreción durante la noche. También la secreción de otras hormonas como el cortisol, la hormona estimulante de la tiroides o la hormona adenocorticotrópica están reguladas por los ciclos circadianos.

Un descanso y un sueño adecuados son tan importantes para la salud como una buena nutrición o el ejercicio apropiado. La salud física y emocional depende de la capacidad para satisfacer estas necesidades humanas básicas. Los individuos necesitan diferente cantidad de sueño y descanso. Sin la cantidad apropiada de sueño y descanso, se reduce la capacidad para concentrarse, razonar y participar en las actividades diarias, y la irritabilidad aumenta.

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